Le « Torrent » est un système d’échanges de fichiers en peer-to-peer (pair à pair) au moyen du protocole Bit Torrent. Le peer-to-peer désigne une alternative au téléchargement d’un fichier situé sur un serveur centralisé. Les données transitent au sein d’un réseau, dont chacun des utilisateurs joue à la fois le rôle du client (celui qui effectue la requête) et du serveur (celui qui envoie la ressource). Cet échange est possible grâce à l’utilisation par tous du même logiciel. Le protocole BitTorrent est apparu en 2002, créé par le programmeur Bram Cohen. Il est détenu depuis 2004 par Bittorent Inc. L’utilisateur du service télécharge au préalable l’un des logiciels nécessaires au téléchargement, Bittorrent ou µTorrent étant les plus connus. Il doit ensuite trouver le lien en .torrent qui contient toutes les informations utiles pour télécharger le fichier.

Il insère ce fichier au sein de l’interface et les données du fichier demandé arrivent bloc par bloc, au fur et à mesure de leur disponibilité. Ce partitionnement par blocs est ce qui fait la force du système : il permet ainsi une plus grande rapidité de téléchargement. Tout bloc corrompu est automatiquement éliminé de la file de transfert. Dès lors qu’au moins un des utilisateurs met en partage le fichier, il le rend disponible auprès de tous les utilisateurs du réseau. Chaque partie téléchargée est immédiatement mise en partage auprès de tous. Plus le fichier partagé est populaire, plus son téléchargement est rapide, davantage de membres le laissant à disposition sur le réseau. Pour favoriser la rapidité des transferts, le système récompense les membres qui conservent en partage les fichiers une fois leur téléchargement effectué. Les utilisateurs sont désignés par deux appellations spécifiques, précisées au moment du téléchargement du fichier .torrent.

Les Leechers (sangsues) ne possèdent pas le fichier en entier. Ils sont en train de le télécharger et mettent à la disposition des autres membres les parties déjà en leur possession. Les Seeders, eux, fournissent des fichiers entiers à l’ensemble du réseau, garantissant davantage de stabilité et un téléchargement plus rapide. Lors du téléchargement, la quantité de bande passante utilisée peut atteindre un niveau gênant lors de l’utilisation simultanée du réseau. Les fichiers partagés au moyen du protocole Bittorrent sont souvent disponibles sur une très courte durée. Si aucun utilisateur du réseau ne les met en partage, ils disparaissent. Le Torrent est souvent décrié car, comme toutes les solutions peer-to-peer, il a souvent été utilisé pour diffuser illégalement des fichiers protégés en droits. Il constitue pourtant un moyen simple, rapide et gratuit pour partager des documents volumineux.